СРАЖЕНИЕ


Чтобы образумить Старуху-с-Болот и защитить жителей ближайших деревень от её атак, понадобится много знаний и мужества.
У Старухи-с-Болот печальная история. Будучи ребёнком она узнала о Специалистах, с трудом отыскала их поселение и стала просить старейшин взять её в ученицы. Но традиции суровы: познать секреты даров земли могут лишь наследники рода, посторонним эти знания никогда не разглашались. Неделями маленькая девочка убеждала старейшин, что она достойна: выучила о специях всё, что смогла найти, даже пыталась красить травой волосы в зелёный цвет, — но в ответ слышала лишь «нет».
И вот однажды её терпение кончилось.

Она заявила старейшинам, что и сама освоит их мастерство, и даже превзойдёт лучших Специалистов. Но шли годы, а её усилия были напрасны.

Тогда девушка поселилась на Болотах — гиблой местности, полной ядовитых трав, — и стала экспериментировать со здешней растительностью. Из лишайников, грибов и растений она научилась варить зелья с отвратительными эффектами, и вот уже несколько лет выбирается пробовать их действие на жителях ближайших деревень и их животных.

Дети прозвали отчаявшуюся Старухой-с-Болот, а её налёты на деревни — обострениями. Старейшины, чувствуя вину за происходящее, закрывают глаза на её проказы и лишь помогают пострадавшим, не желая устранить причину их бед.

«Но в этом году все будет иначе. Я остановлю её, смогу убедить, что так она ничего не изменит, — настраивала себя Оливия, выбирая среди вязкой жижи под ногами места посуше. — Она ведь делает только хуже — и другим, и себе… Ай!»

Мимо левого уха пролетело что-то красное, и Оливия испуганно замерла посреди болота. Зловещую тишину нарушил издевательский смех. Сделав ещё несколько шагов, девушка различила впереди хлипкую халупу. А перед ней стояла хозяйка жилища — Старуха-с-Болот.

— Ох, какая храбрячка пожаловала! — с издёвкой сказала она, поигрывая зависшим над ладонью сгустком красной жидкости. Перед старухой стояли несколько вёдер, внутри плескались разноцветные зелья. — Не зря мне птички нашептали, что кто-то идёт, да, Карла?

Над плечом карги словно в знак согласия хрипло каркнула пучеглазая ворона. У Оливии по коже пробежал холодок.

— Так что я и подготовиться успела, чтоб гостью дорогую встретить, — и в девушку полетел следующий сгусток под хохот старухи.

От него увернуться уже не вышло: лицо облепила красная жижа, с каждой секундой дышать становилось всё труднее. Отчаянно пытаясь вздохнуть, девушка запустила руку в сумку с дарами земли...